Arbol de Cascara Sagrada

La Cáscara Sagrada

Nota: En el presente artículo nos referimos al arbusto espino cerval norteamericano. Si busca información respecto al árbol mexicano Copalquín, también conocido popularmente como cascara sagrada, revise el siguiente artículo 👉: El Copalquin.

La Cáscara Sagrada (Rhamnus purshiana) es una especie de arbusto o espino cerval nativo del oeste de Norteamérica que crece desde el sur de la Columbia Británica (Canadá) hasta el centro de California y del este al noroeste de Montana (EE. UU.).

Características

Arbol de Cascara Sagrada
Arbol de Cascara Sagrada

Esta planta puede describirse como un arbusto alto o un árbol pequeño de 5 a 10 m de altura 1 que se vuelve más pequeño en tamaño y más arbusto a lo largo de su distribución meridional. Con un tronco de 20 a 50 cm de diámetro es una planta muy tolerante a la sombra.

Corteza

La corteza externa es de color marrón a gris plateado con ligeras manchas (frecuentemente a causa de líquenes) y la superficie interna de la corteza es suave y amarillenta tornándose de color marrón oscuro con el tiempo y la exposición a la luz del sol. La corteza tiene un sabor intensamente amargo que al probarlo se mantiene en la boca por mucho tiempo.

Hojas

Flores de Cascara Sagrada
Flores de Cáscara Sagrada

Las hojas son caducifolias (caducas), alternadas y se agrupan cerca de los extremos de las ramas. Son ovaladas, de 5 a 15 cm de largo y de 2 a 5 cm de ancho con un pecíolo de 0.6 a 2 cm, verdes y brillantes en la parte superior y de un verde opaco más pálido en la parte inferior. Además poseen dientes pequeños en los márgenes y sus venas son paralelas.

Flores

Las flores son pequeñas, de 4 a 5 mm de diámetro con 5 pétalos amarillos verdosos formando una copa. Florecen en racimos en forma de umbela que crecen en los extremos de pedúnculos unidos a las axilas de las hojas. La temporada de florecimiento es breve, desde mediados de primavera hasta inicios del verano.

Fruta

Frutos de Cascara Sagrada
Frutos de Cascara Sagrada

La fruta es una drupa de 6 a 10 mm de diámetro, de color rojo brillante al nacer y que madura rápidamente tomando un color morado oscuro o negro. Posee una pulpa amarilla y 2 o 3 semillas duras y lisas de color verde-marrón o negro.

Distribución y Hábitat

La cáscara sagrada puede encontrarse 2 de forma natural desde el norte de California hasta la Columbia Británica (Canadá) y en el este de las Montañas Rocosas en Montana (EE.UU.). Se encuentra frecuentemente a lo largo de arroyos en bosques coníferos/caducifolios de los valles y en los bosques montanos húmedos. La cáscara es común del sotobosque de los bosques de arce de hoja grande, junto con el cornejo de mimbre rojo y el aliso rojo.

Corteza de Cascara Sagrada
Corteza de Cáscara Sagrada

En muchas áreas, la alta demanda del mercado por la corteza de cáscara sagrada ha llevado a la sobre explotación de sus árboles silvestres, lo cual puede haber reducido considerablemente las poblaciones naturales de esta planta.

Proceso de extracción

La corteza es recogida en la primavera o inicios del verano, cuando ésta se despega fácilmente del árbol. Los árboles de entre 15 y 25 años son los que producen la mayor cantidad de corteza 3. El musgo y el liquen deben ser retirados de la corteza con un cepillo rígido mientras que el pelado se puede hacer con cuchillos o peladoras. Se pueden pelar ramas de hasta 2 pulgadas (5 cm) de diámetro.

No se debe lavar nunca la corteza puesto que esto elimina sus propiedades medicinales. Una vez arrancada del árbol, la corteza debe envejecerse durante al menos 1 año antes de usarse debido a que la corteza fresca y recién secada tiene un efecto muy fuerte causando vómitos, calambres intestinales y diarrea violenta.

El secado de la corteza es realizado generalmente bajo la sombra para preservar su color amarillo característico. Este proceso puede ser acelerado simplemente horneando la corteza a baja temperatura por varias horas.

Referencias:

  1. https://www.fs.fed.us/database/feis/plants/shrub/frapur/all.html#BOTANICAL%20AND%20ECOLOGICAL%20CHARACTERISTICS
  2. https://www.plants.usda.gov/core/profile?symbol=FRPU7
  3. https://www.researchgate.net/publication/292964438_Cascara_Bark_A_Brief_Introduction_to_Harvesting_and_Marketing_for_the_Medicinal_Herb_Market_from_Small_Private_Forestlands_in_the_Pacific_Northwest